Зміст

  • Запаморочення від успіхів і придбання виробника відеокарт STB
  • 3dfx Voodoo 3
  • 3dfx Voodoo 4 і 5
  • 3dfx Interactive відходить в історію…

Запаморочення від успіхів і придбання виробника відеокарт STB

У першій частині розповіді про 3dfx Interactive я писав про становлення і зліт компанії. Висока популярність їх прискорювачів сімейства Voodoo2 вивела 3dfx в лідери продажів в сегменті відеокарт для ігрових ПК.

Проте конкуренти ставали сильнішими, nVidia (саме так, з маленької «n») оговталася від поразки після невдач з Riva128 і випустила RivaTNT, яка вже могла б змагатися з Voodoo2 в деяких моментах, однак популярність бренду 3dfx Voodoo2 давала про себе знати, і багато користувачів ПК як і раніше купували продукти саме на базі GPU 3dfx Interactive. Слід нагадати, що компанія не володіла своїми фабриками ні в плані випуску напівпровідникової продукції (кристали GPU), ні в плані виробництва відеокарт. 3dfx розміщували замовлення на випуск GPU на фабриках в Тайвані, а відеокарти випускали партнери: Diamond Multimedia, Creative Labs, InnoVision та інші.

Цікаво, що такі майбутні гранди, як MSI, Asus, Gigabyte або тільки боязко пробували свої сили в бізнесі відеокарт, або відразу оцінили перспективи nVidia і ATI, випускаючи картки виключно на їх процесорах. Втім, в кінці 90-х років балом у відеокартах правили не нинішні монстри, а Diamond Multimedia, Creative, і… STB. Так, зараз мало хто згадає цю компанію, мала заводи у Мексиці, а адже саме вона зробила ставку на виробника чіпів з Санта-Клари (nVidia), і в результаті майже 60% відеокарт на GPU сімейства Riva (128, 128Z, TNT) виходили під брендом STB Velocity.


STB Velocity 128Z

(nVidia Riva 128Z)

Сама ж компанія STB Systems була заснована в 1981 році в місті Річардсон (Техас, США), випускала відеокарти для різних потреб (на процесори різних компаній, сама STB чіпи не виробляла), в кінці 90-х років бізнес сфокусувався на чіпах nVidia.

В ті роки вже були виробники, які зосередили у себе повний цикл випуску відеокарт (окрім самих кристалів, їх замовляли у сторонніх напівпровідникових компаній): ATI Technologies і Matrox Graphics (підрозділ холдингу Matrox Electronic Systems Ltd). Ці дві компанії самостійно випускали кінцеві продукти і торгували ними. Сьогодні такий підхід виглядає, звичайно, дурним і недалекоглядним. Вони могли мати один-два канали збуту, а щоб їх наростити, треба було збільшувати штат, відкривати масу представництв… А маючи 5-10 партнерів, виробник чіпів був би позбавлений від головного болю щодо збуту продукції.

Однак тоді біля керма 3dfx Interactive (пардон, вона ще була 3Dfx) стояло керівництво на чолі з Ллойдом Грегорі Баллардом (CEO вважав за краще, щоб його називали Грегом), яке було наповнене самовдоволенням на тлі успіху з Voodoo 1/2, так і Voodoo Banshee. Вони порахували, що компанія стане усіма впізнаваним монобрендом, якщо візьме в свої руки повний цикл випуску відеокарт. Щось типу нинішньої компанії Apple у сфері смартфонів. Втім, Apple жила у злиднях до повернення Стіва Джобса до керма у 1997 році, тому навряд чи тоді «яблучна» компанія надихала керівництво 3Dfx. Ні, просто Балларду до остраху хотілося бачити на коробках і картах тільки логотип своєї компанії без всяких там «Даймондов» або «Креативів». Ну, як кажуть, запаморочення від успіхів. Буває…


Відеокарти під брендом 3dfx, випущені на потужностях колишньої STB

Так от, самостійно з нуля організовувати виробництво карт — довго, складно і витратно. Куди простіше купити готового виробника. Але такого, який зайнятий тільки бізнесом відеокарт. Чому вибір припав на STB Systems? З двох причин: теж американська компанія, простіше умовити керівництво, так і акціонери тут же під рукою. А також з-за того, що бізнесу 3Dfx вже стала дуже сильно загрожувати ненависна nVidia (яку раніше згаданий директор 3Dfx з маркетингу Брайан Бурк поливав брудом на всіх публічних заходах типу виставок), а STB зосередила в своїх руках майже 60% випуску відеокарт на чіпах nVidia. Тобто купівля STB Systems давала не лише потужного і популярного виробника з відомими марками, але і сильно вдаряла по nVidia, якій довелося шукати нового партнера замість STB.


STB Velocity 4400

(nVidia Riva TNT)

Компанія STB Systems була досить успішною, тому власники запросили дуже високу ціну. Заради досягнення своїх амбіцій керівництво 3dfx пішло на ці умови, і тому після придбання STB фінансова «подушка» 3dfx стала вкрай мала. Однак Баллард і його колеги все ще були натхненні ідеєю повернути витрачені кошти за рахунок нових продуктів і продажів уже під новим брендом. Тоді і з’явився сучасний і останній логотип 3dfx з загнутим кінцем вгору від «х» зразок хвоста скорпіона. І літера «d» в назві компанії стала маленькою.

Треба обов’язково зазначити, що до злиття з 3dfx компанія STB вела переговори з nVidia, як з основним своїм партнером, проте остання відмовилася від придбання, воліючи безліч партнерів. Звичайно ж, злиття STB з 3dfx сильно вдарило по бізнесу nVidia (про що я вже говорив), однак і цілі, на які розраховували в 3dfx, досягнуті не були. Справа в тому, що керівництво планувало через STB потрапити на широкий ОЕМ-ринок, однак цього не сталося: «ОЕМ-щики» критично поставилися до перспектив отримувати відеокарти тільки з Мексики (де знаходилися виробничі потужності STB), тому що собівартість таких карт була незрівнянно вище, ніж у аналогів з Китаю чи Тайваню. Та й надалі число ОЕМ-покупців у 3dfx тільки скорочувався, тому що в тому сегменті ринку діяв негласний закон: потрібно було оновлювати продуктову лінійку кожні 6 місяців, що 3dfx вже не виходило.




STB випускала карти на чіпах не тільки nVidia, але і інших виробників, наприклад S3.

Це були перші розчарування після злиття. Також слід сказати, що повноцінного злиття компаній (коли різні їх відділи органічно з’єднуються, посилюючи і прискорюючи процеси розробки або виробництва) не сталося з абсолютно різного підходу і корпоративної етики і духу в 3dfx і STB. По суті, 3dfx отримала тільки заводи і технології STB, а ось уми з техаської компанії досить швидко пішли — зрозуміло, nVidia. І на такому захмарену тлі у світ вийшов Voodoo3.

3dfx Voodoo 3

Новий прискорювач (вірніше, ціле сімейство) був анонсований ще в кінці 1998 року, коли дуже успішно продавалися Voodoo2, однак вищезгадана купівля STB Systems відклала реальний випуск Voodoo3 на п’ять місяців, тому що керівництву хотілося, щоб Voodoo3 випускався вже на потужностях STB під брендом 3dfx. Позиції компанії все ще були сильні, на середину 1998 року прискорювачі сімейства Voodoo займали 73% ринку 3D-прискорювачів для ПК. Тому навіть після деякого падіння капіталізації після придбання STB перспективи росту і розвитку у 3dfx були, до того ж продажу Voodoo2 дуже допомагали зростанню цін на акції компанії (нагадаю, що 3dfx Interactive була публічною компанією з акціонерами).

Слід зазначити, що у 3dfx в портфелі були не тільки напрацювання по Rampage, але і архітектура під кодовою назвою Napalm. Ще в 1998 році планувалося, що Voodoo3 стане деяким проміжним ланкою між Voodoo2 і Napalm, і вже в 1999 році нову архітектуру випустять у світ. Однак придбання STB і деяка зміна стратегії розвитку затримали випуск Napalm.

Отже, Voodoo3. Зрозуміло, ні про якихось окремих 3D-прискорювачі без 2D-блоку мова вже йти не могла, тому що конкуренти випускали повноцінні відеокарти «все в одному». Та й досвід Voodoo Banshee допоміг випустити спадкоємця. Власне, Voodoo3 — це і був варіант Voodoo2 з 2D-частиною від Banshee. Перехід на новий техпроцес 250 нм дозволив 3dfx досить непогано збільшити частоти роботи.

Спочатку були анонсовані три прискорювача: Voodoo3 2000, 3000 і 3500. Різниця була лише в частотах роботи: Voodoo3 2000 — 143 МГц, Voodoo3 3000 — 166 МГц, Voodoo3 3500 — 183 МГц. Незважаючи на те, що по продуктивності новинки не поступалися вже вийшов у світ нового продукту nVidia Riva TNT2, прискорювачі Voodoo3, як і їх попередники, видавали 3D-картинку тільки в 16-бітному кольорі, розмір оброблюваних текстур був ще малий (256×256) — знову-таки, це був прискорений Voodoo2 зі своєю 2D-картою. І хоча більшість ігор було в той час орієнтована на API Glide і розраховане на рендеринг в 16-бітному кольорі, вже стали з’являтися ігри, що підтримують 32-бітний колір (насправді 24-бітний).


Voodoo3 2000 дуже схожа

на STB Velocity 4400

Як і очікувалося, сімейство Voodoo3 вийшло під логотипом тільки 3dfx, а колишні партнери… звернулися до nVidia і, по суті, стали випускати конкуруючі продукти. Слава монстра 3D-графіки починала поступово згасати. До того ж із-за проблем з техпроцесом і великою кількістю вибракуваних чіпів старший прискорювач Voodoo3 3500 вийшов на 5 місяців пізніше, і щоб якось підсолодити пілюлю», 3dfx вирішила оснастити його мультимедійними функціями, встановивши на карту ТВ-тюнер і аналогові введення і виведення. Таким чином 3500 перетворився в 3500TV.


3dfx Voodoo3

3500TV

Продажу Voodoo2 до цього моменту різко скорочувалися, не допомогло і зниження цін, тому 3dfx сфокусувалася на Voodoo3. Щоправда, згадані мінуси в порівнянні з Riva TNT2, а також наявність всього 16 МБ пам’яті (проти 32 у TNT2) тиснули на думки геймерів, які все частіше і частіше дивилися в бік продуктів на базі GPU nVidia. До речі, ATI теж не дрімала, випустивши Rage 128 128 Pro, проте якість їх драйверів було настільки низьким, що це підірвало авторитет продукції ATI ще в ті роки, і потім аукалось їм дуже і дуже довго. Але про ATI — в окремому матеріалі.

Ціни на сімейство Voodoo3 були встановлені дуже високі (не дарма ж 3dfx купувала STB — споживачі повинні були знати, що крутіше логотипу 3dfx не буває, і тепер всі карти Voodoo виробляються однією компанією). Але тиск конкурентів, які пропонували більш низькі ціни, призвело до того, що переляканий Баллард з колегами почали знижувати ціни, і тут з’ясувалося, що колишні потужності STB обходяться досить дорого, знижувати собівартість просто нікуди, а тому і прибутку від Voodoo3 майже не було.


3dfx Voodoo3 3000


c 16 МБ SDRAM

3dfx Voodoo3 3000

c 16МБ SGRAM

Щоб задовольнити потребу в дешевих картах, 3dfx терміново випускає урізаний варіант Voodoo3 — Velocity 100, мав тільки 1 текстурний блок і 8 МБ пам’яті. Очікування, що ОЕМ-споживачі накинуться на цей продукт, не виправдалися, і Velocity 100 стали з’являтися в роздрібному продажі.


3dfx Velocity 100

c 8 МБ SGRAM

3dfx Velocity 100 c 8 МБ SGRAM — retail

Далі вирішили випустити ще один варіант Voodoo3 без урізання ядра, але зі зниженими до 125 МГц частотами — Voodoo3 1000. Потім ще Velocity 200 — той же Velocity 100, але з 16 МБ пам’яті. Все це вже не рятувало положення, і падіння попиту на продукти 3dfx тривало.


3dfx Voodoo3 1000 / Velocity 200

(16 МБ SGRAM)

Треба було терміново прискорювати вихід Napalm (на Rampage грошей вже не було, цей проект був відкладений до кращих часів).

3dfx Voodoo 4 і 5

Продажу Voodoo3 трималися на непоганому рівні, збитків не було, і хоча прибуток була невелика, працювали старі заслуги і повагу до бренду. Однак не встигли в 3dfx зробити ставку на Napalm (згодом Voodoo 4/5), як nVidia випустила GeForce256. Ось такий «подлянки» в 3dfx явно не очікували. Адже у Voodoo3 всього один конвеєр, нехай і з двома текстурними модулями. А тут 2 конвеєра, і в кожного по два текстурника (або 4 конвеєра без мультитекстурирования). Плюс вбудований в модуль GPU T&L, тоді як 3dfx збиралися реалізувати це лише в Rampage. Так, удар, як то кажуть, нижче пояса.

Тому Napalm швидко модернізується, щоб дати хоч якусь відповідь конкуренту і не розгубити залишки фанатів серед геймерів і, що ще гірше, серед розробників ігор, які вже потихеньку почали йти з API Glide і більше орієнтуватися на Direct3D.

І в кінці 1999 року на виставці Comdex компанія 3dfx представляє новий чіп — VSA-100. VSA означає Voodoo Scalable Architecture (масштабована архітектура Voodoo). Порівняно з Voodoo3 він був, звичайно ж, на голову вище: два конвеєра (або один з мультитекстурированием), підтримка (нарешті!) 32-бітного кольору в 3D, великих текстур, причому зі стисненням у відповідності з останнім DirectX. Однак цей чіп був би хороший для конкуренції з RivaTNT2, але слабенько виглядав проти GeForce256. Тому в 3dfx відразу вирішили висунути на ринок двопроцесорний рішення — Voodoo5 5000/5500. Voodoo5 5000 мав пам’ять 2×16 МБ, а 5500 — 2×32 МБ. Проте випуск Voodoo5 5000 себе не виправдав, оскільки зменшення обсягу пам’яті мало позначалося на собівартості карти, тому фактично Voodoo5 5000 так у продажу і не з’явився.


3dfx Voodoo5 5500

2×32 МБ

Тим часом, щоб розпродати всі Voodoo3, було прийнято рішення про чергове зниження цін, що вже призвело до збитків: за кожну таку карту 3dfx доплачувала зі своєї кишені. Справи пішли зовсім погано, рада директорів звільнив нарешті Грега Балларда (до речі, він встиг потім поміняти купу компаній, і згідно з відомостями з LinkedIn, зараз як і раніше один з топ-менеджерів в якійсь компанії). Головою 3dfx став Алекс Льюеп. Новий глава міг би якось вивернути ситуацію, продавши фабрики STB і повернувшись до моделі бізнесу до Voodoo3, але керівництво 3dfx свято вірило в порятунок за допомогою Voodoo5.

І ось, коли вже був близький момент виходу Voodoo5, який обіцяв перемогти GeForce256, причому з величезною перевагою, виявилася критична помилка в чіпі VSA-100 і вихід карт на ринок затримався на кілька місяців. На жаль, це стало точкою неповернення. Voodoo5 5500 був реально цікавим прискорювачем, що володіє своїми фішками начебто T-buffer: з його допомогою дуже витратний по тим часам анти-аліасінг міг би виконуватися відносно легко — дуже спрощено можна сказати, що кожен чіп брав на себе обробку рендерінгу, тобто картинки, виконані кожним з GPU, були трохи зміщені один щодо одного і при змішуванні давали потрібний ефект. Однак до того моменту, коли ці карти нарешті потоком ринули на ринок, nVidia вже випустила покращений варіант GeForce: GeForce2 GTS, який отримав 8 текстурних модулів, і тому всі 4 його конвеєра стали підтримувати мультитекстурування. На жаль, проти такого монстра Voodoo5 5500 опинився в кращому випадку десь на тому ж рівні, однак собівартість двочіпового прискорювача була набагато вище, і до того ж була потрібна чи не ручне сортування VSA-100 для роботи в тандемі на одній карті. До речі, Voodoo5 — перша відеокарта, яка вимагає додаткового живлення (у вигляді периферійного роз’єму від БП).

У відчайдушній спробі хоч якось залишитися на плаву 3dfx намагається випустити дуже дорогий четырехчиповый Voodoo5 6000, рекомендована ціна якого становила 600 доларів, що на ті часи було просто немислимо дорого! Теоретично цей прискорювач міг би легко обганяти всіх конкурентів (більш того, він видавав продуктивність на рівні ще не вийшов GeForce3), однак йому перешкодила навіть не ціна, а помилка в роботі з шиною AGP, внаслідок чого таких карт було випущено всього близько сотні. Плюс величезна енергоспоживання і розміри… Коротше, мертвонароджений монстр.


3dfx Voodoo5 6000

4×32 МБ

Випуск одночіпового Voodoo4 4500 (заснованого на одному VSA-100) нічого не дав, тому що цей прискорювач не міг змагатися навіть з бюджетним GeForce2 MX, який вже з’явився на ринку (у нього було 2 конвеєра, але 4 текстурника, на відміну від VSA-100).


Voodoo4 4500

32 МБ

Продажу 3dfx Voodoo5 5500 все ж були відносно непоганими (до того ж вийшла і PCI-версія, затребувана в основному в комп’ютерах Apple), однак пресинг з боку конкурентів був надмірно високий. Зокрема, ATI випустила прискорену версію Radeon 7500 (попит на Radeon у той час був ще невеликий із-за проблем з драйверами і артефактами в іграх, але все-таки попит вже був).

Як потопаючий хапається за соломинку, так і керівництво 3dfx в розпачі відмовилося від ідеї монобренда, спробувало повернути стару модель і запропонувати колишнім партнерам свої GPU. Так з’явилися Voodoo3, випущені PowerColor та іншими компаніями. А чому ні? Чіпи запропоновані за копійки, SDR-пам’ять для них теж сильно подешевшала (nVidia GeForce2 вже використала DDR) — яка не є, а прибуток.


PowerColor Voodoo3 2000

16 МБ

3dfx Interactive відходить в історію…

Однак, як я вже говорив вище, точка неповернення була пройдена. Кредитори стали сильно хвилюватися, бо компанія несла значні збитки. Робилися спроби клопотати про банкрутство, а тим часом втратило колишню молодість і пиху керівництво відчайдушно шукав покупця, щоб хоч якось погасити борги. До кінця 2000 року ⅔ інженерів і висококваліфікованих фахівців вже покинули 3dfx з-за боргів по зарплаті, також було багато боргів перед дистриб’юторами.

Звичайно ж, хитре керівництво nVidia було не проти придбати ряд активів 3dfx (до того ж вони до того подали на 3dfx до суду нібито за порушення їх патентів), тому вони почекали, коли вартість активів стане мінімальною, і в грудні 2000 року оголосили про покупку всього портфеля напрацювань і патентів компанії 3dfx. Підкреслю, nVidia купила не всю компанію, а тільки її інтелектуальну власність, бо фабрики в Мексиці і офіс в Каліфорнії їм були не потрібні. Таким чином, офісні приміщення і фабрики пішли з молотка в рахунок погашення боргів, та керівництво 3dfx отримало певну суму, яку вони привласнили собі практично, виписавши річні премії за… успішне знищення компанії.

І по цю пору в списку активів Nvidia можна знайти бренди 3dfx Voodoo і SLI. Зрозуміло, що перші два вже ніколи не воскреснуть і не з’являться знову на коробках з відеокартами. Тільки термін SLI ще живий і нагадує нам, що біля витоків стояла 3dfx. Всі провідні фахівці 3dfx Interactive зараз успішно працюють в Nvidia.

Очевидно, що Nvidia перш за все хотіла дістати все, що стосувалося Rampage, адже цей проект так і залишився замороженим. Правда, кілька досвідчених зразків компанія 3dfx все ж встигла зробити:


Spectre 1000 — без модуля з T&L

Spectre 2000 — з модулем апаратного T&L

На цьому історія 3dfx Interactive закінчується.

Вище, потураючи ностальгії, наведена запис гри Unreal (назавжди пов’язаної з 3dfx!) на Voodoo… Зараз виглядає, звичайно, дико, але для кінця 90-х графіка була дуже навіть…

Засмучуватися не варто, багато компаній завершили свій шлях так само, як 3dfx, це життя. Але є і вечноживущие. Про них теж розповім, попереду ще багато частин.

Ретроспектива триває, залишайтеся з нами!

Фотографії, використані у статті, взяті з сайту VGA Legacy MKIII

Кілька наших матеріалів по темі:

  • 3dfx Tribute — Rampage, Sage, Fear, Mojo
  • Перший огляд 3dfx Voodoo5 5500 AGP
  • Voodoo Scalable Architecture, VSA-100, Voodoo4 і від 3dfx Voodoo5
  • Огляд відеокарти 3dfx Voodoo3 3500TV
  • Огляд відеокарти 3dfx Velocity 100
  • Огляд відеокарти 3dfx Voodoo3 3000